Interviewet med Juhani Ojala blev bragt første gang i kampprogrammet til hjemmekampen mod Kolding IF den 19. oktober 2019.

Juhani Ojala greb chancen, da der opstod en karantæne i VB’s midterforsvar op til udekampen mod HB Køge den 2. oktober. Den 30-årige finne har spillet to kampe fra start siden debuten i Næstved den 29. september, og den stærke stopper har leveret to clean sheet og stærke defensive præstationer for vejlenserne. Rutinerede Ojala kommer til Nørreskoven efter en mere end ti år lang karriere i finsk, schweizisk, russisk og svensk klubfodbold, og fodbold CV’et tæller også en optræden på Anfield Road og landskampe. Kampprogrammet har mødt VB’s nye nummer 4, der, efter en periode som ukampdygtig, brænder for at vise sit værd i Nørreskoven og dansk fodbold

Juhani Ojala blev hentet i svenske BK Häcken den 26. august i år. Det var få dage, inden muligheden for at forstærke holdet lukkede i. Dermed blev tre VB-stoppere til fire, og spillertruppen blev mange fodbolderfaringer fra flere ligaer i Europa rigere. Juhani Ojala er en forsvarsspiller i starten af trediverne, og han har gjort sig sine første indtryk af fodbolden i NordicBet LIGA.

– Det er et skridt ned, hvis jeg sammenligner med klubfodbold i Schweiz og Rusland, hvor jeg har spillet tidligere. Men det er en intens liga, jeg er kommet til, og alle hold har masser af power. Jeg er kommet til et godt hold, der vil vinde alle kampe og rykke op. Det er en udfordring, som altid tiltaler en fodboldspiller. At opnå noget og komme et skridt videre. Jeg har set Vendsyssel to gange i min første tid i Vejle og det er et stærkt hold, så konkurrencen en stor, men vi har matchet dem godt og har et lille forspring pt., men det er hårdt at være tophold. Et nederlag kan være fatalt, og vi skal vinde hver kamp. Det er et fedt pres at spille under og motiverende i dagligdagen, indleder Juhani Ojala.

Uden kendskab til lokalrivaler
Finnen har spillet to kampe fra start mod HB Køge og Vendsyssel, ligesom han debuterede med et sent indhop mod Næstved i september.

– Jeg kender ikke alle holdene, men jeg vurderer, at vi har gode chancer for at indfri egne forventninger. Vi har spillet fine kampe, særligt defensivt med få indkasserede mål, men vi skal hele tiden blive bedre. Det bliver de andre hold, og selvom vi topper, så kan vi altid forbedre os individuelt og som hold. Særligt taktisk tror jeg, der er noget at hente, når vi kommer længere frem. Så er relationen mellem spillerne endnu bedre, siger Juhani Ojala.

Dagens opgør står mod Kolding IF. Naboerne har VB mødt to gange i år. Først i en træningskamp i sommer og siden foran mere end 4.000 tilskuere i Kolding i august.

– Det er ikke en modstander, som jeg har noget kendskab til, men det er der lavet om på, når vi løber på banen. Jeg véd, at det er et derbyopgør, fordi klubberne ligger tæt på hinanden. Den slags kampe er hård fight. Kolding har gjort det godt og leveret gode resultater, og det har vi respekt for. Det kommer til at kræve en ny toppræstation af holdet, hvis vi skal vinde, men det er mit og holdets mål, og det er en kamp, som vi skal vinde, siger Juhani Ojala.

Sent udviklet fysisk
Juhani Lauri Henrik Ojala er født og opvokset i hovedstaden Helsinki i Finland. Han begyndte i den lokale klub Vantaan Jalkapalloseura, men skiftede senere til den store klub HJK Helsinki. Et naturligt skifte for den stærke forsvarsspiller Ojala.

– Da jeg var 16 år, skiftede jeg til HJK. Det var et skifte mellem to klubber, der lå 15 kilometer fra hinanden, så det gik problemfrit. Vantaan Jalkapalloseura, som er min barndomsklub, satser meget på ungdomsfodbold, men når man bliver ældre, skifter de fleste spillere videre.

– Som 16- og 17-årig var jeg ikke det største talent i finsk fodbold. Fysisk var jeg ikke så langt fremme som mine jævnaldrende, men da jeg var 20 år, var jeg længere og klar til at konkurrere som seniorspiller. 2009-sæsonen var min første rigtige som senior, og året efter i 2010 spillede jeg en virkelig god sæson, da vi vandt mesterskabet i Finland med HJK. I 2011 vandt jeg så mit tredje mesterskab, og det gav mig muligheden i Schweiz hos Young Boys, siger Juhani Ojala.

Finnen var først i tyverne, da han skiftede til schweiziske Young Boys. Ojala kalder tiden i Schweiz for den bedste på og uden for banen, og her oplevede han også stor sportslig succes.

– Det var en god tid i Schweiz. En liga på et godt niveau og et dejligt land at leve i. Jeg har nogle af mine største fodboldoplevelser, mens jeg spillede i Schweiz. Vi lavede en god sæson i Europa League og var kun en dårligere målscore fra at gå videre i en pulje med Udinese, Anzhi og Liverpool, siger Juhani Ojala, og særligt kampen mod Liverpool i England mindes finnen.

– Det var noget helt særligt at betræde græstæppet på Anfield Road. Jeg begyndte på bænken, men kom ind allerede midt i 1. halvleg på grund af en skade til en af mine konkurrenter i forsvaret. Det er en kamp, jeg aldrig glemmer, og der toppede min karriere nok. Kampen endte 2-2, og jeg scorede mod Liverpool i kampen i Schweiz, men det rakte ikke til videre avancement, siger Juhani Ojala, der i kvalifikationen til Europa League-gruppespillet i 2012 havde været med til at besejre danske FC Midtjylland.

Klubskifte til russiske Terek Grozny
Succesen i Europa League med Young Boyz i efteråret 2012 medførte et klubskifte for den dengang 23-årige finne. Med succes på klubholdet og med landskampe på CV’et blev Ojala på vej ind i sin bedste fodboldalder solgt til russiske Terek Grozny i februar 2013. Tilværelsen i trygge rammer i Schweiz blev brat stoppet med transferen til russisk fodbold. Grozny ligger i det sydlige Rusland ikke langt fra grænsen til Georgien, og en ny hverdag begyndte.

– Fodbolden i Rusland er virkelig god. Der er mange stærke hold og mange spillere, der kommer ud i de allerbedste ligaer i Europa. Få skandinaviske spillere er i ligaen. Der var nogle svenskere og et par finner, men ingen danskere. Det er et hårdt miljø, hvor jeg oplevede den anden side af international fodbold. Jeg lærte uden tvivl meget i Rusland og blev en bedre spiller. Men det var lange rejser til kampene og træningslejre i Tyrkiet flere gange årligt. Livet uden for banen var ikke så spændende i Rusland, og mine muligheder var mere begrænsede, end jeg havde oplevet i Schweiz. Jeg begyndte at lære russisk, men det blev aldrig rigtig godt. Det var en oplevelse, men Rusland er en anden skole, end jeg kommer fra, siger Juhani Ojala.

Sportsligt fik det tre-årige ophold i Rusland en brat afslutning. Efter pænt med kampe i hele 2013 og det mest af 2014, blev Ojala sat ud af spillet i november 2014 med en korsbåndskade. Det tog et lille år for Ojala at komme tilbage på fodboldbanen, og i den mellemliggende periode havde Grozny forstærket sig.

– Det var en hård genoptræning, men jeg føler mig veltilpas i kroppen igen. Det er ved at være nogle år siden, men det har lært mig at sætte pris på så meget andet i tilværelsen. Da jeg blev fit efter skaden, kom jeg tilbage til finsk klubfodbold og fik vist, at jeg var helt klar igen og spillede kampe. Så opstod muligheden i Sverige hos BK Häcken, og der havde jeg en god periode i min første sæson. Men igen blev jeg sat ud af spillet med en skade. Denne gang i låret. Så anbefalede Andreas Alm (tidligere cheftræner i Vejle og nuværende cheftræner i BK Häcken, red.), at jeg foretog et klubskifte for at opnå den spilletid, jeg har brug for. Jeg er kommet til Vejle uden ret megen kamptræning i 2019, men det bliver bedre hele tiden, siger Juhani Ojala.

– Jeg er ikke her for at sidde på bænken, men jeg ved også, at konkurrencen i truppen er hård. Når træneren vælger mig, skal jeg vise, at jeg har det niveau, som jeg tidligere har vist. Mine to kampe mod HB Køge og Vendsyssel fra start var, som jeg ønskede. Vi spillede til nul, og jeg indgik godt på holdet. Siden jeg kom til Vejle, har jeg trænet hårdt og forsøgt at komme tilbage i form. Jeg er kommet et godt stykke, men jeg føler også, at jeg kan give endnu mere, jo mere jeg spiller, siger Juhani Ojala.

Dit CV er imponerende med klubkampe i de bedste ligaer i Finland, Sverige, Schweiz og Rusland. Du har spillet Europa League mod Liverpool og mange landskampe for dit hjemland. Hvad er din motivation for at spille NordicBet LIGA med Vejle Boldklub?

– Jeg har masser af motivation for at spille her i Danmark. Der er mange finske spillere i landet, og det viser, at det er det sted, man kan udvikle sig. Jeg spillede ikke meget i det sidste år i Sverige, så jeg skal vise mig selv og mine omgivelser, at jeg fortsat er en spiller, man kan regne med. Jeg har ikke spillet i Superligaen, men min forventning er, at det er en liga, der minder og den svenske og den schweiziske rent niveaumæssigt. Der vil jeg gerne op, og jeg kan sagtens se mig slutte min aktive karriere med fire-fem år i dansk fodbold, siger Juhani Ojala.

– I sommer blev jeg 30 år, og udover, at jeg rent fodboldmæssigt skal bidrage, så skal jeg give en professionel attitude videre, og det er motiverende for mig, hvis jeg kan give noget videre til de mange talentfulde spillere, der er i Vejle Boldklubs trup, siger Juhani Ojala.

FAKTA:
Juhani Lauri Henrik Ojala
Rygnummer: 4
Født: 19.06.1989 (30 år)
Nationalitet: Finland
Position: Forsvar
Tidligere klubber: Vantaan Jalkapalloseura (1995-2005), HJK Helsinki (2006-08), Klubi 04 Helsinki (2008), HJK Helsinki (2009-11), BSC Young Boys (2011-13), Terek Grozny (2013-16), HJK Helsinki, leje (2015), SJK Seinäjoki (2016-17), BK Häcken (2017-19), Vejle Boldklub (2019-)
VB-debut: 29. september 2019, Næstved – VB 2-3
Kampe for VB: 3 (0 mål)
Kontrakt: Kontraktlængden mellem Vejle Boldklub og Juhani Ojala blev ikke offentliggjort ved indgåelsen af aftalen
Landskampe: 22 A-landskampe, 9 U21-landskampe, 3 U20-landskampe
Mesterskaber: Juhani Ojala har vundet tre nationale mesterskaber. Alle i hjemlandet, hvor han med HJK Helsinki vandt det finske mesterskab i 2009, 2010 og 2011
Målløse minutter: 181 minutter har Juhani Ojala været på banen for VB i NordicBet LIGA. Der er kun blevet scoret et mål, da Kjartan afgjorde kampen mod Vendsyssel. Dermed har Ojala to clean sheet i to forsøg som VB’er
Vidste du, at Ojala er højrebenet, men i store dele af karrieren har spillet til venstre i midterforsvaret? I startdebuten for VB spillede han til venstre for Mads Greve, og Ojalas venstreben har han både brugt til korte og længere pasninger i sine første optrædener for VB

Ojala er første spiller fra Finland i Nørreskoven

30-årige Ojala debuterede for VB som den første finne, da han kom ind i slutminutterne af udekampen mod Næstved i sidste måned for at forsvare føringen. Men allerede i sæsonen 2008-09 var Vejle Boldklub tæt på at lave aftaler med to rutinerede landsmænd, da vejlenserne havde Fredrik Nordback og Tuomo Könönen til prøvetræning

Norge blev repræsenteret på spillerranglisten ved Ken B. Olsen i slutningen af firserne, Færøerne, Island og Sverige kom alle med i halvfemserne, da skandinaviske spillere for alvor gjorde deres indtog i divisionsfodbolden. Men den første finske spiller har ladet vente på sig. VB flirtede med et par finske spillere i sæsonen 2008-09, men dengang blev det ikke til noget.

I det sene efterår 2008 var Fredrik Nordback (f. 1979) til prøvetræning i VB. Den finske midtbanespiller havde spillet mere end 300 kampe for svenske Örebro fra 1997-08. Men prøvetræningen udmøntede sig ikke i mere for 29-årige Nordback med de 8 A-landskampe. På den anden side af årsskiftet 2008-09 kom Tuomo Könönen (f. 1977) til prøvetræning i VB. Den 31-årige venstreback kom senest fra Odd Grenland i Norge, men efter en god træningskamp for VB mod SønderjyskE (2-2) faldt valget på Martin Pedersen fra AaB til VB’s venstre backplads, og Könönen rejste videre. I sæsonen 2013-14 havde VB den unge målmand Jiri Koski (f. 1995) i U19-Ligatruppen. Koski var en stærk finsk målmand. I løbet af sæsonen sad han flere gange med på bænken som reserve for Morten Haastrup Jensen eller Kristian Fæste, men det blev aldrig til officiel VB-debut for Koski, og dermed var vejen banet for Juhani Ojala som den første finne i Nørreskoven. Dermed er alle de nordiske lande repræsenteret på VB’s spillerrangliste.

FAKTA:
I Superligaens historie har der været 32 spillere fra Finland. Til sammenligning har der været 84 spillere fra Norge og 143 fra Sverige. Kilde: www.danskfodbold.com.

Tekst: Lars Christensen.